En el Parque Nacional de Coiba, a veces tenemos la suerte de observar al increíble pulpo, criaturas carismáticas conocidas por su inteligencia y su dominio del camuflaje. Si aún no lo has visto, este video popular de una charla de TED es uno que no puedes perderte y que muestra cuán fenomenal es la capacidad del pulpo de integrarse con su entorno: https://www.youtube.com//ver?v=PmDTtkZlMwM. Los pulpos a veces son llamados los camaleones del mar debido a esta increíble habilidad. Es bien sabido que estos animales pueden cambiar su color en un abrir y cerrar de ojos para mezclarse con su entorno, creando patrones variados y exhibiciones onduladas. Pero no solo pueden cambiar el color y el patrón de su piel, sino que también pueden alterar la textura de su piel para adaptarla mejor a su entorno. Una especie de pulpo incluso cambia su forma de brazo y comportamiento de nado para imitar a otras especies marinas que son venenosas, o que se aprovechan de las especies que la amenazan. Entonces, ¿cómo logran estas increíbles hazañas fisiológicas?

Color de piel y patrón

La piel de muchos cefalópodos (pulpos, calamares y sepias) está llena de miles de células pigmentarias especializadas llamadas cromatóforos. Cada cromatóforo contiene un pequeño saco de pigmento similar a un globo de un color diferente. Al controlar el tamaño de estas células a través de las contracciones musculares, los pulpos pueden alterar rápidamente el color de su piel. Esto es muy parecido a si apretaras un globo lleno de tinte: el tinte se empujaría hacia la parte superior y la superficie del globo se estiraría, haciendo que el color del tinte parezca más brillante. De la misma manera, al usar contracciones musculares, un pulpo puede expandir y contraer varios cromatóforos en su piel para hacer más evidentes los diferentes colores, creando los patrones que desea en su piel para comunicarse con otros pulpos o para integrarse con el ambiente circundante. Pueden producir una variedad de colores e incluso pantallas de color onduladas que cambian rápidamente, y estos cambios de color pueden ocurrir en cuestión de milisegundos.
Los pigmentos de los cromatóforos de pulpo suelen ser de color rojo, amarillo o marrón, por lo que a veces los pulpos deben coincidir con los colores de su entorno que no pueden producir con mezclas de estos pigmentos. En este momento entran en juego iridoforos, otro tipo de célula en su piel. Los iridóforos reflejan la luz roja o azul en función del ángulo de las células. Al controlar el ángulo de los iridophores y combinar este efecto con los patrones cromatóforos correctos, los pulpos pueden crear una copia fenomenal del fondo o del entorno con el que desean mezclarse.

Textura de la piel

Los pulpos no solo pueden cambiar el color de su piel, sino que también pueden alterar la textura de su piel, haciéndose parecer lisos o llenos de baches en varios grados. Lo hacen cambiando el tamaño de las proyecciones en la piel llamadas papilas, usando músculos especializados para hacer que su piel tenga una gama de texturas desde lisas hasta llenas de baches y cubiertas con puntas puntiagudas. Al hacer esto, un pulpo escondido entre los corales no solo puede igualar el color del coral, sino que también se puede dar una textura que coincida con el coral, eliminando las líneas donde el borde de su cuerpo termina y el coral comienza completamente. Luego pueden volver a alisar su piel para reducir la resistencia al nadar y permitir un escape rápido de los pedales.

Mimetismo

Hay una especie de pulpo, apropiadamente llamado Pulpo Mímico (Thaumoctopus mimicus), que no solo cambia su color y textura sino que también cambia la forma en que nada y mueve sus brazos cuando se lo amenaza con imitar otros organismos marinos tóxicos para asustar a su depredador o hacer que parezca menos apetecible. ¡Puede hacerse pasar por 15 especies diferentes que conocemos! Se ha observado al pulpo mímico deslizándose sobre el lecho marino con los brazos hacia adentro y todo su cuerpo aplanado como una hoja para imitar a un pez plano, arrastrándose a una madriguera y dejando dos de sus brazos en el lecho marino con un dibujo en blanco y negro para parecerse a una serpiente de mar, y extender sus brazos y propulsarse a través del agua para imitar a un pez león. Los pulpos mímicos en diferentes regiones o hábitats difieren en qué especies imitan con mayor frecuencia según los depredadores que se encuentran en esa área. Por ejemplo, aquellos que se encuentran en áreas donde abunda el pez león con mayor frecuencia adoptan la forma de pez león. También eligen imitar a diferentes animales en función de lo que el organismo les está amenazando: cuando son amenazados por damisela, se los observa imitando serpientes marinas, un depredador común de la damisela. El hecho de que la especie a la que se asemeja es venenosa o tóxica combinada con las diferencias en el comportamiento imitado del pulpo cuando se presentan amenazas diferentes en diferentes regiones proporciona evidencia de que se trata de una mímica deliberada de otras especies. Mira este video para ver algunos de los increíbles comportamientos de mimetismo de este pulpo: https://www.youtube.com/watch?v=t-LTWFnGmeg!

-Por Daryll

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